Familles d'oiseaux

L'évolution des pinsons de Darwin est tracée au niveau génétique

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Les scientifiques ont identifié les gènes qui sous-tendent la variété de formes de bec chez les pinsons de Darwin - des oiseaux célèbres qui sont devenus un exemple classique d'adaptation à diverses niches écologiques. Les pinsons de Darwin appartiennent à 14 espèces différentes dans quatre genres et habitent les îles Galapagos (Équateur) et l'île Cocos (Costa Rica).

L'année dernière, les chercheurs ont identifié un gène associé à la forme du bec chez les pinsons, et cette fois ils ont identifié un gène différent responsable de la taille du bec. Ce gène, en particulier, est responsable du changement que les scientifiques ont découvert après la sécheresse de 2003. L'une des populations de pinsons terrestres de taille moyenne (Geospiza fortis) a changé la taille de son bec et a cessé de concurrencer d'autres pinsons pour les sources de nourriture, changeant sa base alimentaire. Les oiseaux avec un bec plus petit sont passés à se nourrir de graines plus petites, dans lesquelles les grands pinsons de terre ne sont pas en concurrence avec eux (Geospiza magnirostris). Ainsi, les scientifiques peuvent observer le processus de spéciation, dans lequel le pinson moyen est divisé en deux espèces. Auparavant, il a été constaté que les pinsons de terre de taille moyenne avec un bec plus petit s'accouplent plus souvent avec leur propre espèce qu'avec ceux avec un bec normal, bien que les deux oiseaux vivent sur le même territoire.

Pour étudier la génétique des pinsons de Darwin, les scientifiques ont comparé les génomes de 60 oiseaux représentant six espèces différentes, et les ont également comparés à des échantillons de 120 parents proches et éloignés différents pour clarifier la taxonomie des pinsons. Le gène HGMA2, que les scientifiques ont établi est responsable de la taille du bec, chez d'autres animaux, est également associé à la taille et à la forme de l'avant de la tête. L'ADN a également été analysé chez des oiseaux morts lors de la sécheresse de 2003, et il s'est avéré que les pinsons dont le génome avait une variante du gène HGMA2 associée à un bec de grande taille étaient plus susceptibles de mourir.

La recherche est publiée dans la revue Science.

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